ITALIAN SWISS COLONY di ASTI (CA)

Una storia a dir poco…curiosa.

Ci siamo imbattuti in una storia curiosa, certamente poco conosciuta alla maggior parte di noi Italiani anche se decisamente importante per il destino della viticultura del nostro Paese. Tutto si svolge ad Asti, ma attenzione, non Asti quello delle magnifiche terre di Monferrato ma in California, nel nord della Contea di Sonoma. Li nasce l’Italian Swiss Colony di Asti (CA).

Nel 1880, in California la viticoltura stava assumendo una posizione di grande risalto. Per Andrea Sbarboro, un imprenditore italiano-americano, l’idea di fondare una cantina sembrava una scelta imprenditoriale accattivante per se e per i suoi connazionali italiani che erano alla ricerca di un lavoro. L’idea fu quella di creare una nuova associazione sia per poter reperire più facilmente i fondi necessari sia per poter accedere alle concessioni di terreni agricoli. Decise quindi di coinvolgere i connazionali e limitare l’adesione ai soli italiani, ma data la forte presenza di Svizzeri Ticinesi, sia culturalmente che linguisticamente, decise di coinvolgere anche gli immigrati elvetici fondando un’associazione agricola denominata ITALIAN SWISS COLONY di Asti CA.

Sbarboro era un immigrato italiano arrivato, come moltissimi italiani del nord Italia, a San Francisco nel 1850. All’età di 13 anni si buttò nel commercio di generi alimentari, ma in seguito spostò la sua attività attivando dei prestiti locali riservati principalmente agli italiani piccoli imprenditori. In quel contesto conobbe il famoso italiano fondatore della Bank of Italy poi divenuta nel 1927 Bank of America, creata da Amedeo Giannini grazie al contributo imprenditoriale di migliaia di italiani provenienti principalmente da Piemonte, Liguria, Veneto, in quei duri anni di immigrazione e terremoti californiani.

In pochi mesi, quasi una dozzina di famiglie avevano risposto alla chiamata, spostandosi dalla California del nord verso Asti partecipando alla creazione di questa incredibile comunità che disponeva di oltre 1.620 acri.

“Quando Asti venne fondata come Italian Swiss Colony, l’obiettivo era quello di creare una fiorente comunità che ruotava intorno al vino. Per un po’ il piano ha funzionato ma ad un certo punto nel 1960, l’azienda è divenuta l’attrazione turistica numero due nello stato, secondo solo a Disneyland”.

Nella fase iniziale, la colonia si è limitata a produrre uve per rifornire altre cantine, ma nel 1887, il prezzo pagato per una tonnellata d’uva era scesa a otto dollari, un prezzo che non riusciva nemmeno a coprire i costi di gestione della colonia. A questo punto Sbarboro dovette prendere una decisione: o cessare l’attività in modo definitivo o produrre del vino proprio e commercializzarlo. Il primo enologo assunto da Sbarboro era uno svizzero ma la scelta si rivelò presto sbagliata. L’enologo applicò una vecchia tecnica europea evidentemente non adatta al clima della terra di California. Si trattava di chiudere le porte e le finestre della cantina durante il ciclo della fermentazione così da ottenere una cantina abbastanza calda e facilitare la fermentazione. Quando l’infelice vinificatore chiuse le porte della cantina di Asti la temperatura salì molto velocemente e il risultato fu un’abbondante produzione di aceto. Sbarboro decise quindi di assumere il piemontese Pietro Carlo Rossi, un enologo con una laurea in chimica agricola. La scelta si rivelò azzeccata e decisiva. Rossi rivoluzionò non solo la produzione ma anche la commercializzazione, l’impatto estetico, l’accoglienza e la distribuzione influezando per sempre l’ottica e la metodologia applicata all’enologia a livello internazionale. Incorporando uve Charbono, Mourvèdre e Zinfandel di alta qualità, Rossi produsse la sua prima annata puntando sulla semplicità, la qualità e il prezzo accessibile, realizzando un semplice vino da tavola rosso nel 1886, denominandolo, Tipo Chianti.

L’interesse del Tipo Chianti crebbe sempre di più, così come la fama della cantina Asti. La struttura della colonia si espanse: il primo edificio, a due piani, in cemento e legno, aprì nel 1887 e ospitò le presse della colonia e nove serbatoi di sequoia a 12.000 galloni. Nacquero inoltre le cantine di invecchiamento nelle grandi botti di sequoia e i primi vini barricati. Entro la fine del 1800, la Italian Swiss Colony di Asti produceva oltre due milioni di litri di vino all’anno. Per gestire questo volume, Rossi dovette modificare e migliorare le sue tecniche di vinificazione tradizionali. Divenne così un pioniere della fermentazione a temperatura controllata fu inoltre il primo produttore di vino della California e del mondo, ad utilizzare il biossido di zolfo come antiossidante. Curiosa fu l’inaugurazione del serbatoio in cemento che avrebbe contenuto una quantità di 17.260 ettolitri di vino. La cena avvenne all’interno del serbatoio che ospitò oltre duecento persone al suo interno. Fin dall’inizio, la colonia fu molto popolare accogliendo milioni di turisti ma, il numero di visitatori esplose alla fine del 1950 e 1960, in parte grazie alla forte e incisiva campagna pubblicitaria “Little Old Enologo” e, in parte dalla sempre crescente qualità dei suoi prodotti che, nel frattempo non si limitavano al solo vino. Alla fine del 1950, Italian Swiss Colony di Asti servita ai suoi visitatori un totale di 4.000 litri di vino all’anno in moderne e curiose sale di degustazione. Dopo vari avvicendamenti e una serie di cambi di proprietà, l’Italian Swiss Colony di Asti chiuse le sue porte al pubblico alla fine del 1980 ed essenzialmente divenne una fabbrica di vino industriale. Ora l’impianto è di nuovo sotto il marchio Cellar No. 8, un omaggio a uno dei luoghi dove tutto è cominciato. Non possiamo dimenticare il ruolo fondamentale che la colonia ebbe durante la terribile piaga della filossera in Europa. Piaga che distrusse la totalità dei vitigni Europei e, proprio grazie alle ricerche di esperti venne sperimentato con grande successo, l’innesto su vite americana, immune alla maggior parte delle malattie. Ancora oggi le barbatelle prodotte sono sull’innesto di quella vite.

Chissà quanti sanno che c’è un comune che si chiama Asti (95425, California) nella Contea di Sonoma, a circa un centinaio di chilometri a nord di San Francisco e che, lungo la 101 Road, si trovano Asti Winery, Asti road, ecc. Ebbene, furono il ligure (Chiavari) di nome Andrea Sbarboro e il piemontese (Dogliani)  Pietro Carlo Rossi a fondarla nel 1881, insieme alla Colonia Italo-Svizzera, grande azienda produttrice di vino californiano. Maurizio Rosso, titolare con il fratello enologo Claudio, dell’azienda Gigi Rosso pubblicò un interessante libro nel 1990. Libro unico che tratta dell’emigrazione piemontese in America e, soprattutto, in California, dove questi emigranti svolsero un ruolo fondamentale nello sviluppo della produzione vitivinicola (vedi la straordinaria storia dei fratelli Ernest e Julio Gallo, figli di un emigrante originario di Fossano) oltre che furono essenziali alla crescita dell’economia dello Stato stesso creando, come sopra detto, la Bank of America di Amedeo Giannini e i risparmi di migliaia di nostri conterranei.

Il libro, ormai introvabile, è un lavoro accurato e assai documentato che Maurizio Rosso scrisse durante il suo soggiorno californiano: appassionato fin da giovane del mito americano, si è laureato in Lingua e Letteratura Inglese in California ma il suo cuore rimane di Langa.

Pietro Carlo ROSSI, (1857-1911) grande enologo piemontese, laureato presso l’Università di Torino , un chimico che sposò la seconda figlia di Giustiniano Caire, Amelie, il 26 dicembre 1880 a St. Mary’s Church, San Francisco. L’anno seguente, Rossi divenne un enologo principale della colonia agricola italo-svizzera ad Asti, in California. In seguito divenne presidente della colonia italo-svizzera. Lui e sua moglie avevano 14 figli. Rossi fu ucciso in un incidente a cavallo ad Asti l’8 ottobre 1911 quando aveva 54 anni, lasciando la moglie, Amelie Apolline Caire (1861-1917), e dieci bambini.

Chi era PIETRO CARLO ROSSI?

Un discendente diretto di Pietro Rossi ancora oggi produce vini in California e racconta in prima persona la storia del bisnonno Pietro, colui che rese grande il vino negli USA.

Paul Dolan è stato l’enologo presso la Fetzer Vineyards della contea di Mendocino nel suo periodo di massimo splendore, ha scritto un manifesto sull’agricoltura biologica, unito i suoi due figli a Dolan Family Vineyards ed è socio della cantina Truett Hurst a Healdsburg. Ma i suoi ricordi più evocativi sono le sue estati da ragazzo a Villa Buon Irtivo (Home of Good Rest). Una grande casa di sequoie in crescita, fu costruita ad Asti nel 1905 dal bisnonno di Dolan Pietro CarloRossi, uno dei fondatori della colonia svizzera italiana, un produttore di vino californiano storicamente importante. Asti è ad est della Highway 101 tra Geyserville e Cloverdale, abbracciando il Russian River. Sotto la guida di Rossi, la colonia elvetica italiana divenne un trampolino di lancio vitale per la vinificazione guidata dagli immigrati italiani.

Dolan, ricorda di essere andato alla villa da bambino dalla casa della sua famiglia a Oakland, viaggiando in traghetto e poi lungo quella che era una tortuosa autostrada per unirsi a raduni multigenerazionali della famiglia Rossi. In seguito ha portato i suoi figli ad Asti per i soggiorni estivi, dando vita ad un ricambio generazionale. Dolan è la quarta generazione di Rossi da parte di sua madre, che continua la tradizione di famiglia della vinificazione, passandola ai poi figli, Heath e Jason.

La casa originale è ancora in piedi, con molti dei suoi manufatti e dettagli originali. La dispensa del maggiordomo e la cucina del seminterrato sono istantanee di un’epoca passata, amorevolmente conservata per le riunioni di famiglia. Un immenso camino Rumford domina l’ampio soggiorno spazioso, che ha anche un pianoforte a coda squadrata; un pezzo elegante e antico.

Pietro Carlo Rossi ha concepito la casa con la sua grande famiglia in mente; lui e sua moglie, Amélie, avrebbero avuto 14 figli, anche se solo 10 sarebbero vissuti fino all’età adulta. I gemelli Robert e Edmund, avrebbe continuato l’attività del vino nella colonia svizzera, a pochi passi dalla grande casa. La colonia agricola svizzera italiana di Asti fu fondata a San Francisco nel 1881 da un manipolo di uomini, tra cui il Pier Carlo Rossi, arrivato in California dal Piemonte nel 1875. Un farmacista per tradizione di famiglia e formazione, aveva anche studiato enologia in Italia a Torino.

La colonia era stata originariamente costituita per fornire impiego a immigrati italiani e svizzeri provenienti da tutta la California, con promesse di lavoro e una vita migliore. Fin dall’inizio, l’intento agricolo era quello di coltivare uva da vino, facendo tesoro del fatto che molti degli immigrati avevano lavorato nei vigneti a casa. La posizione fu scelta perché la campagna ricordava i fondatori dell’Italia settentrionale, tanto che il podere di 1.500 acri fu battezzato Asti, in onore dell’omonima città piemontese. Talee d’uva provenivano da Italia, Francia, Ungheria e Germania. Nel 1887 fu costruita una cantina in pietra e nel 1888 e Rossi prese il posto di enologo. La colonia stabilì uffici e cantine di San Francisco, Chicago, New Orleans e New York, per commercializzare i vini direttamente sul mercato. Presto, Asti ebbe la sua stazione ferroviaria, l’ufficio postale, la scuola e la chiesa, e le case furono costruite dai lavoratori per le loro famiglie. In breve tempo i vini ottennero riconoscimenti in tutto il mondo, vincendo gare in tutta Europa già nel 1892.

Tra le innovazioni di Rossi, è accreditato l’introduzione dell’uso di colture di lievito puro e biossido di zolfo per stabilizzare meglio i vini. Nel 1909 introdusse uno spumante Golden State Extra Dry. Anche questo vinse molti premi e grande consenso mondiale. Dopo che Rossi morì in un incidente a cavallo nel 1911, i due figli Bob ed Edmund furono incaricati di prendere in mano le redini della colonia svizzera.

“Mio nonno, Edmund, era concentrato nel portare avanti la tradizione e l’impegno che suo padre  Pietro Carlo aveva iniziato”, ha detto Dolan. “A 21 anni, si ritrovò con la responsabilità di dirigere una famiglia di nove fratelli e sorelle e di sostenere una madre molto sopraffatta. Stava supervisionando una grande azienda vinicola con poca esperienza e in pochi anni aveva a che fare con il proibizionismo e la realizzazione e la pressione di molti dipendenti e famiglie che contavano su di lui per tenere insieme il business. Ha fatto proprio questo, in un periodo molto impegnativo. “

La colonia svizzera italiana fu venduta nel 1942 a National Distillers Corp., che la vendette nel 1953 a United Vintners. Allied Grape Growers, un’associazione di circa 1.300 agricoltori, subentrò nel 1959. Gli United Vintner alla fine si trasformarono in Heublein, che all’epoca possedeva anche Beaulieu Vineyard e Inglenook nella Napa Valley.

I discendenti di Pietro Rossi si sono incontrati nella casa di Asti per una riunione di famiglia ad aprile. Circa 200 hanno partecipato, dai bambini ai nonni di terza generazione nei loro anni ’90. Ancora oggi i discendenti della famiglia Rossi producono vini, in California come BRANDT ROSSI FAMILY VINEYARD.

“I miei nonni vedevano il vino come parte di una vita equilibrata”, ha detto Dolan. “Equilibrato in termini di salute, tempo di famiglia condiviso e vino come contributo al pasto. Il mio sogno per la casa di famiglia ad Asti è che continui ad essere apprezzato dalle generazioni future, e che ricordiamo l’importanza e l’impatto di forti valori familiari. “